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Cotopaxi: Historia, información, turismo y más

El Cotopaxi es un volcán antiguo, emplazado en la Cordillera de los Andes, por lo que pertenece al gran Cinturón de Fuego del Pacífico. El área donde se encuentra este volcán está protegido como Parque Nacional y el mismo aún se considera una estructura volcánica activa. Para saber más lea el presente artículo.

Cotopaxi

Historia del Cotopaxi

Las investigaciones geológicas del volcán Cotopaxi nos sugieren que el mismo empezó a surgir aproximadamente hace unos 500 mil años, como consecuencia de una actividad eruptiva importante, en donde los sedimentos del material magmático expulsados hacia la cara sur del mismo,  nos señalan que este tenía una estructura riolítica. Posterior a este evento importante, el volcán pasó por un largo periodo de tranquilidad por al menos unos 400 mil años, sin embargo, el mismo que pudo haberse considerado extinto, paso por un proceso de rejuvenecimiento y volvió a entrar en actividad entre el 13200 y 4500 antes de nuestra era. (ver articulo: Volcanes del Perú)

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Cuando el volcán del Cotopaxi entro en actividad volcánica, este generó al menos unas seis erupciones potentes de magma riolítico, es decir, con una sustancia incandescente de entre 750 a 850 grados centígrados, siendo esta variante la de menor temperatura entre los tipos de magma; del mismo modo, ella posee abundante contenido de sílice y gas, además, su textura muy viscosa es característica de calderas volcánicas, pudiendo venir acompañada por ceniza volcánica, piedra pómez y material piroclástico.

Al cesar las erupciones, la debilidad en la estructura de la pared noreste del volcán, provoco el colapso de la misma, ocasionando que se produjera una lahar, es decir, un flujo de sedimentos de tierra y agua desde la cima del mismo, en este caso los sedimentos correspondían al flanco del volcán, pero generalmente esto es asociado al derretimiento de la capa de nieve que recubre dichas estructuras. Este suceso ocasiono un relieve conocido como “Lahar del Valle de los Chillos”, estas deposiciones han sido encontradas a una larga distancia de su punto de origen, incluso se piensa que dicho materia fue arrojado hasta las costas del Pacífico.

En toda la historia de este volcán, se puede señalar que han ocurrido al menos 14 sucesos de actividad magmática, de las cuales podemos indicar las ocurridas en los años de 1532, 1698, 1742, 1744, 1768, al igual que la de 1877, debido a que las mismas produjeron grandes consecuencias con respecto a las localidades periféricas y las distantes también. Entre dichas afectaciones se encuentra la pérdida de vidas humanas, especies animales, la capa vegetal, destrucción de las edificaciones urbanas, problemas de carácter económico, entre otros. La última fase eruptiva fue la del año 2015 que duro un año y tres meses, finalizando en noviembre de 2016.

Erupción

Ciertamente el volcán Cotopaxi por medio de diferentes estudios, han determinado que el mismo ha producido al menos unas 14 erupciones a lo largo de toda su vida, ocasionando muchas de estas graves consecuencias tanto para todos los seres vivos aledaños al mismo principalmente, como aquellos que se encuentras un poco distantes de él. Su impacto en la economía ha sido devastador, al impactar directamente contra las diferentes infraestructuras de vivienda, del mismo modo en la actividad ganadera y agrícola de la región, a causa de los diferentes fenómenos geológicos que acompañan dicho proceso eruptivo. (ver articulo: Monte Vesubio)

La penúltima erupción sucedida a los veintiséis días del mes de junio del año 1877, fue tan fuerte que la misma despidió material piroclástico y aunque la emanación de la lava solo duro unos veinticinco minutos, las rocas que se arrojaron alcanzaron el Valle de los Chillos. Otras personas señalan que la penúltima erupción ocurrió en el año de 1942, siendo la misma una de menor intensidad, pero no se han encontrado pruebas de que dicho suceso fuera cierto. La última actividad volcánica fue la sucedida a los catorce días del mes de agosto del año 2015 a noviembre de 2016. Este volcán permanece bajo vigilancia constante debido a su alto peligro.

Así es, el Cotopaxi presenta un serio peligro para las personas que viven aledañas a él, básicamente por las características de sus anteriores explosiones, por lo que se teme que este volcán ocasione flujos piroclásticos los cuales son nubes de vapor a más de 200 grados centígrados, el cual no solo viene acompañado de gas y cenizas, sino que a su vez, pueden venir rocas y todo este material puede alcanzar la velocidad de cien kilómetros por hora. Ante una gran erupción del Cotopaxi, se espera que la capa de nieve que lo cubre se desprenda como un lahar arrasando dicha avalancha de lodo, agua y a veces lava, todo a su paso.

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Ya  ha quedado demostrado que el volcán del Cotopaxi ha generado lahares que alcanzan la costa del pacífico por ello una gran cantidad de personas que vivan a orillas de este río se verían seriamente afectadas pendiente abajo. Del mismo modo, se teme por los gases que se puedan desprender del volcán, ya que dependiendo de su contenido pueden reaccionar al oxígeno e hidrógeno de la atmósfera y producir ácido, además de provocar serias laceraciones en la piel y otros órganos, incluso dependiendo de su intensidad, han generado la muerte de personas. (ver articulo: Cabeco Gordo)

Otro de los aspectos asociados a una fuerte erupción en el volcán Cotopaxi, tiene que ver con el posible colapso de las paredes del volcán durante la erupción lo que generaría mayor presión y por tanto una mega desastre geológico al disparar todo ese material a la atmósfera. Así mismo, la lava puede ser otro problema, aunque esta se desplace a tan lentamente por las características de su composición, arrasará con todo lo que este a su paso y causara el deshielo de su cima.

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Cómo llegar

El Cotopaxi se encuentra en el territorio Suramericano, en la formación montañosa de los andes, la cual es una extensión importante del llamado Cinturón de Fuego del Pacífico. Este volcán se encuentra dentro del territorio del país del Ecuador siendo una formación orográfica tan imponente que es visible desde la ciudad capital de esta nación. Esta estructura volcánica se considera una de las montañas más exóticas del mundo, porque a pesar de encontrarse justo en el medio de la región intertropical el mismo posee pertenece a uno de los pocos glaciares ecuatoriales.

Un cono perfectamente formado tipo estrato volcán, es la apariencia del Cotopaxi, el cual se encuentra en una zona altamente sísmica, no solo por la cadena montañosa donde se emplaza sino también por su cercanía al borde tectónico entre la placa de Nazca y la Suramericana. En su cima de al menos 5897 metros sobre el nivel del mar, se pueden encontrar su cráter y fumarolas de azufre que nos señalan que el mismo aún se encuentra en actividad. Dicho volcán se encuentra a 50 kilómetros, dirección austral de la capital Quito, así mismo, está a 30 kilómetros al noreste de localidad de Latacunga y a 10 kilómetros al noroeste de la comunidad de San Rafael.

Para llegar al volcán Cotopaxi desde la ciudad capital de Ecuador, Quito, debemos trasladarnos en primer lugar hasta el terminal de autobuses y buscar la boletería número 20, 21 o 22 las cuales tienen el indicativo de “Cotopaxi”, teniendo como una referencia importante que todas las líneas de transporte que tienen como destino el sur de la nación, pasan al frente de la entrada de dicho Parque Nacional. Se recomienda comprar el boleto que abarca la ruta de Quito-Latacunga, porque de pasar por alto la parada o quedarte dormido en el camino, lo más lejos que llegaras es a 25 minutos del Parque Nacional en la terminal de dicha ciudad.

Nunca olvides tu boleto, ya que esto será el comprobante de que has adquirido el derecho para viajar en alguna de las compañías que realizan el viaje al sur del país y te lo solicitaran durante el viaje. Para abordar el autobús busca los andenes 22 y 23. Este trayecto puede tardar aproximadamente una hora y media o menos según sea el tráfico en la capital. Recuerda notificarle al conductor tu parada con anticipación y disfruta del viaje, ya que el mismo te brinda la oportunidad de fotografiar otras formaciones volcánicas de la zona. Al bajar debes subir en vehículos todo terreno que cobran 80 $ por viaje para ascender a la cima del Cotopaxi. (ver articulo: La Malinche)

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Son muchas las personas que piensan que por haberse bajado a la entrada del Parque Nacional Cotopaxi ya llegaron al volcán, pero están muy errados ya que les espera un recorrido de 40 kilómetros, motivo por el cual deben pensárselo bien si pretenden caminar. En este sentido si vas solo deberás cancelar la cuota de viaje por tu cuenta, pero también tienes la opción de esperar a otras personas para compartir los gastos del pasaje. Para el retorno, este vehículo todo terreno, te regresara a la carretera Panamericana donde podrás abordar un autobús de regreso a la ciudad.

Turismo

Hacer turismo en el Cotopaxi es una de las mejores experiencias que puede llegar a tener una persona, ya que ascender a su cima, es estar en uno de los puntos más cercano al espacio, incluso superando al Everest, ya que se toma en cuenta como medición el centro terrestre, siendo el más cercano a esta frontera el Chimborazo. Entre los aspectos importantes a valorar dentro del contexto turístico está el paisajismo que este volcán genera principalmente por su altura que alcanza los 5897 metros sobre el nivel del mar y puede llegarse a ver la capital ecuatoriana si las condiciones atmosféricas lo permiten.

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Otro de los aspectos que se promueve con el turismo, está asociado con la vegetación, ya que así como puede servir para el disfrute, las mismas también cumplen un rol pedagógico importante por lo que hacer excursiones escolares para explicar los pisos térmicos sería una excelente idea. Incluso se puede llegar a descansar en cualquiera de los estratos que desees. Aunque hay actividades como el pastoreo que suele afectar a la flora, presenciar a estas especies también es llamativo para el turismo porque refleja la conducta de sus habitantes.

También se considera importante el contacto con algunas especies animales, por lo que si logras ver alguno, puede optar por fotografiarlo, recuerda no cazarlo, ya que este es su refugio natural. Entre alguna de las especies más llamativas del lugar está el oso de anteojos, el puma, el venado de cola blanca, la llama y aves como el cóndor, el tucán andino, el búho, el halcón, entre otros. Considera que el lugar puede ser un poco aislado, húmedo y frío, por lo que es bueno llevar bebidas calientes, comida y ropa que se adapte a las condiciones geográficas del Cotopaxi.

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En este parque puedes llegar a presenciar los bosques de pino en la llanura inferior desde el mirador Sunfana, que dista de media hora del centro del lugar. Puedes del mismo modo realizar andinismo en una de las pocas montañas glaciales del trópico en plena latitud ecuatorial. También existen lagunas de origen glacial al sureste del Cotopaxi, así mismo para llegar a todos estos nuevos destinos aplicas el senderismo como una práctica turística. Por último también cuenta con un refugio importante llamado “José Ribas” donde las personas pueden llegar a descansar si así lo desean.

Parque Nacional

El Parque Nacional del Cotopaxi, es un espacio natural resguardado por el Estado ecuatoriano. EL mismo se encuentra localizado en el Cantón Latacunga, perteneciente a la Provincia de Cotopaxi. En esta área de al menos unos 32 mil 255 hectáreas de superficie, se localiza el volcán homónimo, siendo una de las formaciones orogénicas más importantes al integrar un pequeño grupo de glaciales en pleno centro mundial de la zona intertropical. El mismo es considerado el primer Parque Nacional que se crea en el continente, sin embargo es el segundo correspondiente al país.

Esta área protegida contiene en su territorio una gran cantidad de árboles, principalmente coníferas tipo pino, creando un bosque importante en el subcontinente, no obstante, esta no es la única variedad de la región, también contempla la existencia de cipreses, abetos y fresnos. Para llegar a este parque, debes tomar la carretera Panamericana la cual conecta dos puntos importantes en el Ecuador, siendo Latacunga y Quito estos nodos. Puede que tardes una hora para llegar al Cotopaxi desde la primera cuidad y un par de horas desde la capital.

Las características generales del Cotopaxi nos señalan que este no solo se emplaza en la Provincia de Cotopaxi, sino que también se extiende sobre Pichincha y Napo. Su cima alcanza los 5897 metros sobre el nivel del mar, por lo que su temperatura puede llegar a ubicarse en -10 ºC en horas nocturnas o 20 ºC en el páramo con días soleados, esto nos quiere decir, que la sensación térmica varía dependiendo de la cota y las condiciones atmosféricas donde se encuentre. Las precipitaciones oscilan entre los quinientos a mil milímetros.

Su distancia a la ciudad más cercana es de 35 kilómetros de Latacunga y 45 kilómetros de la ciudad capital. Al ingresar al Parque Nacional, puedes resguardarte en el refugio que se encuentra en la cota de 4500 metros, dicha instalación tiene por nombre “José Ribas”. Aunque puedes ingresar al parque en cualquier día del año, se recomiendas las épocas de Julio y Diciembre. Este parque se creó en el año de 1975 y cuenta con múltiples elementos para la distracción, ya sea por la vista que genera su altura, los senderos, las lagunas glaciares, los páramos, los restos arqueológicos entre otras actividades que puedes hacer.

Flora y Fauna

Uno de los aspectos interesantes que genera en biodiversidad el Cotopaxi, tiene que ver con su altura, ya que el mismo al ser tan alto, genera unos pisos térmicos, en el caso de esta montaña, se pueden observar al menos unos cuatro, siendo estos el bosque húmedo de montaña, el páramo pluvial sub-andino, la tundra pluvial andina y el piso nival. Cabe destacar que los bosques que quedan son sobrevivientes a procesos de tala y de quema. Pueden presenciarse a groso modo Stipa ichu en los páramos, así como gramíneas, a mayor altitud esta la chuquiragua, alchemila, musgos, líquenes, romelios, quishuar y mortiño.

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Ahora para hablar de manera más precisa con respecto a cada piso térmico del Cotopaxi, podemos mencionar que el bosque húmedo montano, es la zona más baja del volcán, y se ubica a unos 3400 a 3900 metros sobre el nivel del mar, donde las sensaciones térmicas suelen rondar los 6 ºC y los 12 ºC. Acá la precipitación es muy abundante y oscila entre los mil a dos mil milímetros anuales. Los población arbórea se observa deforme, de muy baja altura lo que dificulta su acceso siendo escasas las muestras de estos. En el Cotopaxi están es su ladera oeste y le afectaban las actividades del pastoreo y la quema.

Acá abunda la paja de páramo y el musgo, aunque se han encontrado al menos once variedades más. En el siguiente nivel del Cotopaxi, encontramos el páramo pluvial sub-andino, el cual se encuentra a una elevación entre los 3900 a 4400 metros sobre el nivel del mar, posee unas isotermas que van de los 3 ºC a los 6 ºC, alcanzando precipitaciones de mil a los dos mil milímetros anuales: a esta altura el elemento visual perceptible, es la gramínea paja de páramo, líquenes y licopodios. Posteriormente el piso térmico es el de la Tundra pluvial andina, la cual se encuentra a una elevación de 4400 a 4700 metros sobre el nivel del mar.

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En dicho piso térmico del Cotopaxi, se alcanzan las temperaturas de 3 ºC a 1.5 ºC, con abundantes precipitaciones anuales que se bandea entre los mil a dos mil milímetros al año, siéndola lo más significativo de la flora, que la gramínea desaparece y se observan almohadillas, senecio, musgo y líquenes entre las más representativas. En última instancia esta la denominada zona nival, que es aquella en donde la capa de nieve que crea los glaciares, hace su presencia, por lo que la vegetación en este punto no existe. Generalmente esta cota inicia a partir de los 4800 metros sobre el nivel del mar pero se ha observado zonas que llegan a los 4600 y 5100 metros.

La fauna del Parque Nacional Cotopaxi contempla mamíferos como  los camélidos suramericanos, estamos hablando de la llama, así mismo, presenciamos manadas de caballos libres en la parte más septentrional y oriental del lugar. Se han observado algunos venados de cola blanca, osos de anteojos, puma, conejos silvestres, el lobo de páramo, la cervicabra, el zorrillo, la zarigüeya, el ratón topo y la comadreja andina. Estas no son las únicas especies, también existen aves que surcan los cielos como el gavilán, el halcón, el pato, el búho, la lechuza, el caracará, el cóndor, el tucán andino y los colibríes.

Arqueología

Se cree que en los alrededores del volcán, existieron pobladores de la antigua civilización Chibcha y posteriormente surgieron otras culturas como las Cayapas-Colorados, Atacameños y Quijos, creando ciertos poblados comandados por caciques como Tucunga, Mulliambato, Pillaro, Quisapincha, Panzaleo entre otras. Del mismo modo los Incas durante su período de expansión, también llegaron a controlar dichas tierras. Los primeros habitantes con el dialecto Kichwa le asignaron el nombre de Cotopaxi, el cual quiere decir, “Trono de la Luna”.

Estos habitantes también crearon una leyenda sobre el Cotopaxi, ya que indican que su actividad se debe a una lucha entre hermanos por el amor de su madre, siendo el hermano de este el Chimborazo y la mama el Tungurahua y al preferir la madre al hermano mayor, el menor estallo en rabia e ira y aun continua molesto por tal decisión, por ese motivo este volcán aún permanece activo.

Clima

El clima en el Cotopaxi es muy variado, principalmente por la altura que posee, generando por lo tanto, diferentes características climáticas por estratos, debido a este motivo podemos considerar que el clima es húmedo temperado, páramo lluvioso y subhúmedo tropical. Sin embargo el clima más radical es de la cima que se considera gélido. Ocasionalmente la temperatura oscila los 12 ºC, pero en temporadas cálidas, puede marcar los 20 ºC y en las noche heladas los -13 ºC.

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Las precipitaciones son constantes en todos sus estratos, llegando a aportar entre mil a dos mil milímetros anuales, pero las temperaturas varían promediando unos 12 a 6 grados centígrados a hasta los 3900 metros de altura, de 6 a 3 grados centígrados en elevaciones de hasta 4400 metros, al alcanzar la cota de los 4700 metros, la sensación térmica marca los 3 a 1.5 grados centígrados, por último y ya en la parte gélida que llega hasta la cima del volcán, la isoterma cae por debajo de los cero grados centígrados con glaciares perpetuos.

Tours

Para el Cotopaxi, hay empresas dedicadas a la realización de salidas tipo tours que tienen como finalidad mostrarte las diferentes áreas del volcán, estas poseen un límite de cupos porque se realizan en grupos, aunque las salidas ocasionalmente toman un solo día, hay algunas que han sido planificadas para dos días es hacia el tren Nariz del Diablo, en pleno volcán Cotopaxi, donde se suele visitar las lagunas del lugar, hacer senderismo y apreciar el paisaje de la zona. Incluso existen algunos lugares en las afueras del Parque Nacional donde las personas pueden rentar para quedarse.

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Refugio

Cuando una persona se traslada hasta el Cotopaxi con la intención de llegar a su cima o estar lo más cerca de ella posible, puede llegar a observar en el trayecto a un refugio para personas que visitan el lugar, el cual está muy cerca del terreno que se emplea para estacionar vehículos a una altura de hasta 4600 metros sobre el nivel del mar. Para llegar hasta el refugio se debe ascender un poco más hasta los 4800 metros sobre el novel del mar, tomando un camino de arena que genera la estructura volcánica.

Este refugio siempre cuenta con personas en sus instalaciones, las cuales gozan de unas buenas condiciones. Este refugio tiene por nombre “José Ribas” del volcán Cotopaxi, su ubicación precisa dista a unos 4864 metros de la cota 0 el cual suele presentar turista en mayor cantidad, durante los meses de julio y diciembre. En dichas instalaciones, las personas pueden llegar a pernoctar, del mismo modo, su construcción le permite a quien entre aclimatarse con respecto a las temperaturas externas, del mismo modo, es un lugar donde se puede recargar energías y alimentarse para emprender actividades dentro del Parque Nacional.

Desde estas instalaciones, representantes del Ministerio de Ambiente de Ecuador, han señalado que es posible hacer senderismo en las áreas aledañas al refugio así como ejecutar la práctica de fotografía. El Parque Nacional abres sus puertas entre las 8 am y las 15 pm todos los días, por lo que debes tomar ciertas previsiones. En este lugar tienes la oportunidad de encontrar cafetería, e incluso una cocina para aquellos visitantes que optan por preparar sus alimentos y llevarlos al Cotopaxi, del mismo modo, tiene los utensilios que así lo requieran.

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Este refugio ha sido un lugar muy bien planificado, principalmente para la familia, y las excursiones, ya que contempla por lo menos unas 100 vajillas para el uso de los turistas, también hay lugares (canceles de seguridad) para poder dejar tus pertenencias. Existe el recurso eléctrico en la zona que facilita mucho la comunicación, posee servicio de agua, sanitarios, equipo de radio transmisión para notificar cualquier emergencia, equipo de primeros auxilios y teléfonos para usos del mismo fin. Para geo localizarlo deberá ir a la vertiente norte del volcán.

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