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Faial: Lo que aún no sabes de esta caldera volcánica e isla de Portugal

La isla Faial, es la quinta isla de mayor dimensión en el archipiélago de las Azores. Ella se localiza en el extremo occidente de la placa continental euroasiática y compone un pequeño grupo de islas en el centro de las Azores, siendo la más cercana a ella isla del Pico. Para saber más, lea el presente artículo.

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Isla Faial

Faial es una isla que compone la región central del archipiélago de Las Azores, en Portugal. Dichas islas se localizan en pleno Océano Atlántico pero pertenecen al continente europeo, siendo la capital de dicha isla, la ciudad de Horta. Esta isla, en conjunto con Isla del Pico y Sao Jorge conforma un área denominada “El Triángulo”.

Otro de los seudónimos dados a dicho territorio, es el de “Isla del Azul de las Azores”, principalmente a causa de la diversidad de flores y playas que se encuentran en su entorno. En algunos casos, en el país es referida como el Paraíso de las Azores. (ver articulo: Antillas)

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Uno de los principales atractivos turísticos de la zona es una playa desde la cual se obtiene una panorámica del volcán del Pico. Esta isla de Faial cuenta con una población estimada de unos 15.476 habitantes en una extensión territorial de 173 kilómetros cuadrados, siendo la elevación más importante en la misma el Cabeço Gordo con 1043 metros sobre el nivel del mar, hallándose tal punto en la cresta de la cadera homónima. Antiguamente esta isla realizaba una actividad económica dedicada a la pesca, principalmente la caza de ballenas, del mismo modo llego a desarrollar la agricultura.

Uno de los problemas que se presentaría en esta isla Faial, en que en el año de 1957, se produciría en la misma una actividad volcánica que afectaría la producción agrícola local, principalmente a causa de la arena y ceniza que fue emanada por el volcán Capelinhos. Las localidades situadas en la franja costera más al norte, así como las que se emplazaban al oeste del epicentro, fueron las más afectadas. Esto llevaría a un proceso migratorio obligado en las que un promedio de 4 mil habitantes serían trasladados a tierras estadounidenses, los cuales fueron ayudados por la comunidad portuguesa de Nueva Inglaterra y el reconocido senador de Massachusetts John F. Kennedy.

Otro de los motivos por el cual esta isla dejo de tener la importancia comercial que tenía, fue que la caza de ballenas ya no sería tan rentable, principalmente como consecuencia de innovaciones en el área química y la ayuda de organizaciones sin fines de lucro en pro de la ayuda a estas especies animales. (ver articulo: Sicilia)

Geología

Una de las características más interesantes del archipiélago de Las Azores, es que este conglomerado de islas se encuentra fracturado en dos placas tectónicas, la de Norteamérica y la Euroasiática. Al producirse este choque de placas en pleno Océano Atlántico, significa que las mismas surgieron sobre la dorsal submarina que atraviesa dicha masa de agua de norte a sur. Algunos científicos consideran que la Isla Faial, es el punto más occidental en toda Europa y que las islas de Corvo y Flores que se encuentran al occidente de estas, se emplazan en territorio del Atlántico Norte.

La superficie geográfica de esta isla, llega a tener unos 173 kilómetros cuadrados, la cual pareciera tener una apariencia de un pentágono irregular, la cual fue creada a partir de la falla transformante que se prolonga desde la Cordillera del Atlántico Medio a las Fallas de Hirondella. Esta fractura geológica, es la que segmenta a toda la región de Las Azores a lo largo de una línea con dirección oriente suroriente y occidente noroccidente. La isla Faial, a pesar de tener un complejo origen vulcanológico, la misma pareciera centrarse en el desarrollo de la caldera volcánica situada en su centro, la cual muestra pocos síntomas erosivos. (ver articulo: Islas Galápagos)

Se considera que esta caldera en la isla Faial, es un estrato volcán de más de 230 mil años de antigüedad, siendo su última erupción registrada en 1718, no obstante y a causa de unos temblores, de actividad sísmica cercana, el agua contenida en la caldera de ella se filtró al cono principal, produciendo una erupción freática. Al ser esta formación geológica un estratovolcán, significa que el mismo se constituyó a partir de explosiones sucesivas que emanaron no solo lava, sino también material piroclástico, que se depositaron capa tras capa hasta desarrollar la altura y apariencia que tiene hoy día.

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La caldera volcánica de la isla Faial, es la más atractiva en toda la región de las Azores, principalmente por la flora que decora su interior. Esta caldera se desarrolló a partir de dos erupciones, siendo la primera la más violenta hace 16 mil años y la segunda hace unos mil años. Esta contiene piedra pómez y ceniza en cercano al cono principal y de grandes proporciones, las cuales van disminuyendo en cantidad y tamaño a medida que te alejas. Esta no es la única estructura volcánica de la zona, ya que también se encuentra el volcán Capelinhos y si complejo volcánico de más de 20 estructuras volcánicas en su entorno. (ver articulo: Cerdeña)

Pico Gordo

El Pico Gordo es también conocido como Cabeço Gordo y representa la elevación más imponente en la isla Faial, localizada en el área central de Las Azores. Este represente un cono volcánico que se yergue sobre los 1043 metros sobre el nivel del mar, en su costado sur y se desarrolló justo en medio de la isla. Dicho pico pertenece a la Caldera do Faial, la cual posee tanto una extensión como una profundidad significativamente amplia. Esta caldera se cree se desarrolló hace ya unos 410 mil años atrás y conforma el relieve principal del centro de la isla.

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Dicha caldera constituye un volcán poligenético y se creó en dos etapas, ocurriendo la primera de ellas hace unos 16 mil años atrás, caracterizada por dominio de un desarrollo eruptivo interno, la cual fue seguida de una increíble y potente erupción pliniana, en la que se produjeron con facilidad enormes pilares de ceniza volcánica, la cual pudo estar acompañada de escombros y material piroclástico. Se cree que el colapso de la estructura que formó la caldera volcánica, sucedió en conjunto con la explosión o en su defecto, al apenas culminar dicha actividad volcánica.

Así mismo, unos mil años atrás en promedio, se produciría una nueva fase eruptiva en la cual brotó magma y la lava se esparció en el interior de la primera caldera, a partir de allí, se considera que esta caldera en la isla Faial, se ha mantenido sin cambios en la apariencia significativos, corroborando tal situación los datos que se han aportado de ella durante los años de 1570 y 1580 a cargo del sacerdote, historiador y cronista de Faial, Gaspar Frutuoso. No obstante, se pudo apreciar un cambio en la apariencia de la caldera en el año 1957, producto de la actividad sísmica producida por el volcán Capelinhos el cual se encuentra cercano a esta caldera.

El registro señala que la actividad sísmica se prolongó por al menos ocho meses y ocasionó en la parte interna de la caldera, algunas fisuras, las cuales terminaron culminaron con la impermeabilidad de la misma, por lo que se drenó por dichas fracturas al interior del cono central, el agua contenida en el interior de la misma, produciendo con ello una gran actividad freática, en la que se pudo presenciar por un tiemplo, el desarrollo de fumarolas. Ya para el año 1998, y como consecuencia de una nueva actividad sísmica, algunas muros de casi 90º  de la caldera de la isla Faial se desmoronaron. En dicha caldera se aprecia piedra pómez y polvo volcánico.

Entre las características de esta caldera en la isla Faial, podemos mencionar su cráter solo es divisible desde la cima de la misma, ella tiene una dimensión cercana a los 380 metros de depresión, encontrándose la misma a una elevación de 570 metros sobre la cota cero del mar, siendo su diámetro superior de dos mil metros y el inferior o base de mil metros aproximadamente. Dicha caldera actualmente contiene en su interior una capa vegetal formada por cedros, helechos, enebros, hayas, bojes y otra flora endémica, todas estas de vistosas tonalidades y matices de color verde.

En la base de la caldera de la isla Faial, aún quedan vestigios de lo que fue su lago interior, el cual como señalamos anteriormente se dreno por las fisuras ocasionadas por los temblores de actividades volcánicas cercanas. Hoy en día, solo es posible apreciar algunos pequeños espejos de agua lacustre. Dicha reserva es uno de los lugares de mayor interés en la isla Faial y se le ha catalogado con el título de Reserva Natural a partir de 1972, a partir de un decreto ley del Gobierno de Portugal y además por un decreto regional de las Región Autónoma de las Azores, donde se busca la conservación de dicha variedad arbórea endémica que proporciona un paisaje inigualable.

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A pesar de que en toda la región de Las Azores se han producido calderas volcánicas, ciertamente la de las islas Faial tiene cierto encanto, tanto por su dimensión como por su excéntrica belleza natural, puedes acceder a ella por medio de una carretera de unos 18 kilómetros de longitud proveniente del noreste de la misma, donde puedes ascender por ella hasta llegar a la cresta del cráter. Camino a ella puedes disfrutar de un campo de hortensias y ya estando en ella puedes realizar senderismo y coronar la cima del Pico Gordo. Si el tiempo lo permite, tendrás una visual muy clara de la ciudad Horta, Isla del Pico, Isla San Jorge e incluso Isla Graciosa.

Volcán Capelinhos

El volcán Capelinhos es un volcán monogenético situado en la isla Faial en las Azores, en su sección oeste. Su nombre  deriva del diminutivo de Capelo que quiere decir “pequeño cabo” haciendo referencia al cabo situado al oeste de la parroquia de Capelo. Dicho volcán conforma un complejo volcánico sumamente amplio de al menos unas 20 estructuras de conos de escoria, así como también el desarrollo de campos de lava que se alinean en dirección este noreste con oeste nor oeste, con la caldera de Cabeço Gordo.

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La actividad de dicho volcán en el año de 1957, fue la causante de la migración de un gran número de pobladores agrícolas y pesqueros a tierras estadounidenses. Dicha actividad duró unos 13 meses acompañada de fuertes temblores, columnas de cenizas, expulsión de escombros, entre otras. Se cree que dicha erupción fueron dos explosiones superpuestas. Dicha actividad magmática produjo una extensión de la tierra en casi 3 kilómetros cuadrados, produjo más de 300 temblores, expulsaron a la atmósfera hasta 1 kilómetro de elevación, polvo volcánico y desde esa fecha se encuentra en reposo.

Pico del Faial

El pico del Faial, no es precisamente de esta isla, no obstante se encuentra muy cercana a ella y representa una formación orográfica fácilmente perceptible desde Faial. Dicho “Pico”, pertenece a la isla homónima, localizada en Las Azores y  cuenta con una superficie territorial de 444,8 kilómetros cuadrados, siendo así la segunda de mayor dimensión en ese archipiélago portugués, luego de la de San Miguel. Este territorio tiene una apariencia prolongada en la que se eleva un edificio volcánico, el cual le sugiere el nombre al entorno donde se encuentra, alcanzando una elevación de 2351 metros de altura sobre el nivel del mar.

Es impresionante que una isla sea la elevación más significativa de un país, siendo la nación de Portugal, casi en su totalidad continental. En el año 2007, la isla del Pico, muy próxima a la isla Faial, albergaba a unos 15.761 habitantes, los cuales se emplazaban en las comunidades de Madalena, Sao Roque do Pico y Lajes do Pico. Para llegar a esta isla, puedes tomar tanto un vuelo nacional e internacional, así como también durante la temporada de verano disfrutar de una agradable ruta marítima. Acá puedes disfrutar de un queso local llamado Queijo do Pico, un Patrimonio de la Humanidad declarado por la UNESCO el “Paisaje vitícola de la isla del Pico” y su Monumento Natural.

La isla del Pico se localiza a 17,5 kilómetros de distancia con dirección sur de Sao Jorge y a 7 kilómetros al oriente de Faial, integrando de esta manera el conglomerado central del archipiélago de Las Azores. Estas tres islas del entorno, forman un área conocida como “El Triángulo”. Aproximadamente, la isla del Pico tiene una longitud de 46 kilómetros y una amplitud de 16 kilómetros, en cuyas planicies centrales se desarrollan estructuras volcánicas donde se pueden hallar antiguos cráteres y conos del mismo origen.

La Montanha do Pico

La Montanha do Pico, también es conocida localmente como Ponta do Pico o Serra Do Pico, ella corresponde con la formación orográfica más elevada en todo Portugal. Dicha montaña se localiza en la isla homónima y representa una estructura volcánica en La Azores alzándose sobre unos 2351 metros sobre el nivel del mar, sin embargo, al ser una isla de origen volcánico su basamento se encuentra en la superficie del Océano Atlántico, por lo que sí es medido desde su verdadera sima, este posee aproximadamente los 5 mil metros de altura, por lo que más del 50% de él, se encuentra bajo el agua.

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Se considera que dicho volcán es joven ya que se formó hace unos 750 mil años, teniendo algún tipo de actividad volcánica en el siglo XVIII por su ladera suroriental. Dicho volcán puede ser escalado y coronar su cumbre en aproximadamente unas cuatro horas. Se cree que el mismo se desarrolló a partir del flujo de lava, principalmente basáltica, desarrollando escarpadas bastante fuertes durante toda su estructura hasta llegar a su caldera volcánica erosionada, en la que se localiza el cono y pico de la misma, llamado Pico Pequeño o localmente  “Piquinho”.

Una de las características de este volcán, es que la base de la montaña en superficie, justo en la zona donde colinda con el océano, se ha desarrollado grandes flujos de lava basáltica donde se generaron cabos y bahías. Así mismo, se puede mencionar que en la franja costera, existe una gran cantidad de cuevas, basálticas, las cuales se producen debido a la acción erosiva del oleaje, siendo las mismas algunos túneles de lava. Este volcán se ha desarrollado en un campo volcánico de viejos cráteres, conos de lava y túneles de lava, siendo el túnel de mayor interés la “Gruta das Torres”.

Parque natural

El Parque Natural de Faial fue un espacio pensado por la Comisión Europea como un entorno para representar a su nación ante el programa EDEN (Destinos Europeos de Excelencia), el cual es un galardón de relevancia entregado por la Unión Europea a aquellos destinos turísticos en dicho continente que muestren un esquema de turismo sostenible.

Dicho programa fue pensado y ejecutado a partir del año 2007, sin embargo, no es hasta el año 2011 cuando Portugal participa en el mismo. El Parque Natural de Faial, sería creado por medio de un Decreto Legislativo Regional a los siete días del mes de noviembre del año 2008.

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Entre las características que destacarían a este Parque Natural, se puede señalar la biodiversidad presente en él, así como la presencia de estructuras volcánicas en la región, en ambos casos se es necesario la presencia de una administración turística sostenible para preservar el ecosistema para futuras generaciones. Otro de los intereses que se pueden observar con la creación de este Parque Natural de Faial, es la conservación física de dichas estructuras naturales, o cual no solo garantiza el cuidado de las especies de flora y fauna de la región, sino que a su vez, les brinda un lugar de esparcimiento a los habitantes de la isla.

Este Parque Natural cuenta con al menos 13 áreas resguardadas que abarcan al menos un 18% del terreno de la isla, por lo que estaríamos hablando de cerca de 30 kilómetros cuadrados protegidos en superficie terrestre y de al menos unos 189 kilómetros cuadrados de superficie marina. En este grupo de islas, la proliferación de plantas y animales son totalmente endémicas y es uno de los pocos lugares en el planeta, donde se da cabida a este tipo de hábitats, por lo que se ha considerado a este espacio como el Patrimonio Natural de las Azores.

Jardín Botánico de Faial

El Jardín Botánico de Faial, está bajo la administración del Parque Natural y es un espacio de al menos 8 kilómetros cuadrados. El mismo integra la Asociación Ibero-Macaronésica de Jardines Botánicos y del BGCI, siendo “HORTA” las siglas de identificación internacional del mismo. De igual forma, se puede señalar que dicho jardín botánico, cuenta con una extensión llamada “Jardín do Palacio de Santana”, siendo considerado un arboreto. El mismo se localiza a unos 120 minutos con dirección norte de la ciudad Horta, cruzando el Monte Carneiro de 267 metros de altura sobre el nivel del mar, así como su mirador emplazado en el “Valle Flamengos”.

Entre las especies que se destacan dentro de dicho jardín botánico están las plantas consideradas endémicas de las Azores, contabilizando al menos medio centenar solo de esta isla como las azoricas (Laurus, Erica, Frangula y Picconia), muchas de ellas consideradas en peligro de extinción. También se encuentran plantas medicinales, de uso gastronómico, para aromatizar, las ornamentales (hortensias, azaleas y rododendro), orquideario (la cual contabiliza por lo menos 30 variedades del coleccionista Henrique Peixoto, las cuales fueron donadas por la Santa Casa da Misericórdia da Horta) y los arboretum.

Entre los objetivos del desarrollo de dicho jardín botánico, está la protección de plantas endémicas muy raras y consideradas en extinción, por lo que no solo se busca la preservación de la misma, sino también su redistribución para evitar la pérdida de ella, ya sea fuera del archipiélago como dentro de él. También se busca estudiar y custodiar las plantas de uso agrícola empleadas por antiguos habitantes de la zona para su abastecimiento. Se promueve la conciencia del cuidado de las plantas a nivel pedagógico y promueve monitoreo de otras especies y demás plantas en el archipiélago.

Grutas

En la isla del Pico cerca de la isla Faial, ambas de Las Azores podemos encontrar una formación geológica particular denominada Gruta das Torres, cuyo principio solo se explica mediante la actividad magmática o volcánica. Ella se encuentra en la freguesia de Criação Velha, en pleno consejo de Magdalena y conforma una sección de origen geológico de los Lajidos-Gruta das Torres, encontrándose a su vez, en es complejo volcánico, periférico a la montaña del Pico. Se cree que las mismas pudieron desarrollarse hace ya unos 500 a 1500 años de antigüedad.

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La gruta das Torres, no está muy distante de la isla Faial, por lo que puedes anotarla en tu lista de recorridos turísticos por el lugar. En la actualidad, dichas grutas de principio volcánico, se le han conferido un rol importante para su preservación, catalogando a las mismas como Patrimonio Natural, siendo a su vez embestida con el título de Monumento Natural Regional por medio del decreto Nº 6/2004/A, a los 18 días del mes de marzo del año 2004, dado por el Gobierno Regional de las Azores, ya que las mismas representan el mayor tubo de lava en toda la nación de Portugal.

Es importante saber que un tubo de lava, son cavernas volcánicas, que frecuentemente tienen apariencia de túnel y se desarrollan en medio de las coladas lávicas, las cuales deben tener una viscosidad precisa, fluidas pero no tanto, mientras se ejecuta el proceso de deformación y flujo de la materia magmática en el área. Este tipo de formación también se les conoce como estructuras singenéticas, reogenéticas y subterráneas. Dichas edificaciones puedes desarrollarse como un simple tuvo lineal o conformar intricadas bifurcaciones que se pueden extender por muy poca distancia como por largos metros de longitud.

En el caso del Monumento Natural Regional de las Grutas das Torres localizadas en la isla de Pico a escasa distancia de la Isla Faial en Las Azores, poseen un par de bocas situadas a 285 metros sobre el nivel del mar, las cuales a su vez se prolongan sobre la superficie adyacente por más de 5150 metros de distancia total teniendo dentro de dicha cavidad una elevación máxima de hasta unos 15 metros. Dicha formación geológica desarrollo un túnel de lava principal, el cual posee características más desarrolladas en comparación con las ramificaciones que se crearon en torno a él, no obstante, estos canales secundarios, constituyen una geología variada.

Entre las formaciones de origen volcánico que se desarrollan en el tubo de lava, la Gruta das Torres, en la isla el Pico, cercana a la isla Faial, se puede señalar en primer lugar, el afloramiento de grandes cantidades de estalactitas y estalagmitas de lava, así como también, lava en bloque, esferas de lava, muros estriados y Pahoehoe (es un tipo de relieve dejado por el flujo de lava al desarrollarse alguna colada volcánica). Entre las características del entorno interno de esta gruta, podemos mencionar que particularmente la superficie del suelo de la misma, llama mucho la atención.

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Este suelo contiene una gran cantidad de estructuras diversas como una capa fina y lisa, donde la lava continuó su recorrido subyacente a esa, adquiriendo una figura de trenza o manto áspero, espinoso e irregular, con extensiones espinosas. Actualmente el lugar fue reestructurado para que el turista tenga un mejor acceso a la Gruta das Torres, buscando principalmente el acoplamiento con el paisaje natural. Dicha obra fue propuesta por el Centro de Apoyo al Visitante para el “European Union Prize for Contemporary Achitecture Mies van der Rohe Award 2007” impulsado por la Unión Europea en conjunto con la Fundación Mies van der Rohe de Barcelona.

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